Последние 15—20 лет ознамено­вались ростом внимания к науч­ным и научно-прикладным проб­лемам изучения льдов, покрыва­ющих значительные территории в горных и полярных областях Земли. Это связано с освоением труднодоступных, малоисследо­ванных районов земного шара. Кроме того, изучение природных льдов сейчас необходимо при раз­работке проблем изменения кли­мата, стока рек и его прогноза, гидроэнергетики, изучения коле­баний уровня Мирового океана, орошения засушливых земель, транспортировки больших коли­честв воды, борьбы со стихий­ными бедствиями в горах, разви­тии транспорта и строительства сооружений в полярных и высоко­горных районах.

Снег и лед образуют своеоб­разную земную сферу — гляциосферу, обладающую важными специфическими свойствами: на­личием воды в твердой фазе, за­медленным массообменом, высо­кой отражательной способностью, огромными затратами тепла на фазовые переходы, особым меха­низмом воздействия на сушу и земную кору. Гляциосфера в значительной мере определяет современную широтную зональ­ность природных процессов и гло­бальную циркуляцию атмосферы. Она служит неотъемлемой и са­мостоятельной частью планетар­ной системы «атмосфера — оке­ан — суша — оледенение». Со снежно-ледовым покровом связа­ны колебания климата, уровня Ми­рового океана, условия жизни лю­дей, темпы развития человечест­ва в далеком прошлом.

Гляциосфера представляет со­бой самостоятельную компоненту природной системы поверхности Земли наряду с сушей, морем, внутренними водами, атмосфе­рой . Однако в отличие от них сфе­ра снега и льда весьма изменчива и в прошлом на некоторых этапах земной истории исчезала совсем.

В палеогеновый период, т. е. 25 млн. лет назад и ранее, оледе­нения на Земле не существовало, и климат на всех широтах был бо­лее однородным по сравнению с современным. Наступил неогено­вый период, отличавшийся бурным горообразованием, усиленной вулканической деятельностью и связанным с этими процессами об­щим похолоданием Земли. Пер­вые ледники появились в Антарк­тиде, и уже 20 млн. лет назад здесь существовал обширный лед­никовый покров, а в Южном океа­не плавало много айсбергов. При глубоком бурении антарктиче­ского шельфа с борта американ­ского исследовательского судна «Гломар Челленджер» была вскрыта мощная толща ледниково-морских (айсберговых) отложе­ний, свидетельствующая о сплош­ном оледенении Южно-полярного материка, особенно значительном 4—5 млн. лет назад.

Около 2 млн. лет назад ледни­ковые покровы возникли и в Се­верном полушарии, но в отличие от Антарктического ледникового щита, существовавшего непрерыв­но, они сильно изменялись в раз­мерах, иногда исчезая совсем, а затем вновь разрастаясь. Послед­нее крупное наступление ледни­ков происходило 18—20 тыс. лет назад, когда площадь оледенения на земном шаре была по крайней мере в 4 раза больше современ­ной.

С тех пор ледники сократи­лись, однако по-прежнему зани­мают видное место в природе и развитии Земли.

С ледниками в значительной ме­ре связана и история развития че­ловечества: первобытные люди жили по соседству с ледниковыми покровами, и течение их жизни неоднократно нарушалось насту­павшими льдами. Холодный лед­никовый климат способствовал изобретению одежды, строитель­ству жилищ, использованию огня. Борьба со льдами закаляла людей, учила приспосабливаться к суро­вой природе, заставляла трудиться и тем самым создавала в них человека и воспитывала стойкость характера.

Современная эпоха является частью ледникового периода — она более холодная, нежели по­следний климатический оптимум голоцена, бывший 6—7 тыс. лет назад. В наше время, как и на протяжении всего ледникового периода, существование обшир­ных массивов льда у полюсов уси­ливает выраженность географиче­ской зональности природных про­цессов, вызывает большие клима­тические контрасты и активизирует циркуляцию атмосферы. Колос­сальные ледниковые нагрузки вы­зывают прогибание земной коры, что ведет к изменениям конфигу­рации суши и вместе с колебания­ми самих масс льда служат глав­ной причиной изменений уровня Мирового океана.

Общие запасы льдов на Земле в наши дни достигают 30 млн. км3 — это около 2/3 пресных вод на планете (оставшаяся треть поч­ти целиком принадлежит подзем­ным водам), что равняется стоку всех рек земного шара за 650— 700 лет. Ледники сейчас занимают 16,2 млн. км2 (около 11% суши), подземный лед распространен на площади 21 млн. км2 (около 14% суши), морские льды покрывают в среднем 26 млн. км2 (около 7% океана), а айсберги встречаются на площади 72 млн. км2 (около 19% океана).

Подавляющая масса неземных льдов (до 99%) — это ледники. Их характерная особенность за­ключается в относительно медлен­ном обмене массы, так что полная замена льда в ледниках в резуль­тате круговорота вещества проис­ходит в среднем за 9600 лет, а в Центральной Антарктиде — за сот­ни тысяч лет. Среди сезонных льдов первое место принадлежит снежному покрову. Максималь­ную площадь он занимает к концу зимы Северного полушария — 99 млн. км2, или около 66% суши, хотя в эту площадь частично входят и морские льды, а минималь­ную — к концу зимы Южного по­лушария — 47 млн. км2, или около 30% суши. Талые воды форми­руют большую часть речного сто­ка на Земле.