Людей всегда манили полярные страны. Там своеобразна природа. Она необычна и сурова. Там вечный холод. У полюсов летом солнце месяцами не заходит за горизонт и вечные льды и снега сияют в его лучах. Зимой там многие месяцы царит глубо¬кая полярная ночь. Под ее темным покрывалом на огромной вы¬соте играют нежные краски полярных сияний, а у земли очень часто ревут ураганные ветры и жестокие метели.
В центре Арктики расположен огромный водный бассейн — Северный Ледовитый океан. По воле ветра и течений по нему плавают морские льды. Толщина этого льда около трех метров; там, где льдины сталкиваются, образуются нагромождения льда — торосы высотой до десяти метров. Подо льдом глубина почти 5 тысяч метров.
В центре Антарктики лежит огромный высокий континент, покрытый мощным ледником, — Антарктида. Толщина ледника здесь местами 3—4 тысячи метров. Лишь в некоторых местах обнаженные горные хребты и отдельные вершины поднимаются над ледником. Медленно, но неотвратимо ползет лед к морю. У берега от него отламываются куски — айсберги. Морские тече¬ния выносят айсберги в северные теплые воды, где они постепен¬но тают. Когда в Арктике лето, в Антарктике — суровая зима, и наоборот.
Много лет я работал в Арктике: плавал на кораблях, летал на самолетах над ее просторами, зимовал на островах и дрейфо¬вал на льдине вблизи Северного полюса. А в 1956 году мне поручили возглавить Вторую советскую антарктическую экспе¬дицию.
Я с детства увлекался описанием полярных стран и полярных путешествий и перечитал немало книг, но при подготовке к ответ¬ственной экспедиции на шестой континент мне пришлось изучить почти всю литературу по исследованию Антарктики. Много книг я взял с собой и читал их уже в Антарктиде.
Как человеку, побывавшему в Антарктиде и занимающемуся ее изучением, мне захотелось рассказать читателям о коллектив¬ном подвиге людей, открывавших ледяной континент, изучавших его суровую природу.
Антарктика более сурова, чем Арктика. Здесь на континенте значительно холоднее, а у берегов дуют ветры страшной силы. В окраинной зоне на склонах ледникового купола находятся глу¬бокие ледниковые трещины, закрытые сверху тонкими снежными мостами. Но не только в этом разница между Арктикой и Ан¬тарктикой. Арктика обжита. Далеко за полярным кругом люди живут постоянно. Антарктида — белая пустыня, отделенная ты¬сячекилометровыми просторами океана от остальных конти¬нентов.
Одного из участников антарктической экспедиции спросили:
«Какое самое большое впечатление осталось у вас от путе¬шествия в Антарктиду?»
Он ответил: «Далеко, очень далеко!..»
Более года я провел в Антарктиде. В долгие зимние ночи слу¬шал вой пурги, переживал горечи временных неудач и радости побед. На самолетах вместе с полярными летчиками я пролетел многие тысячи километров над белыми просторами Антарктиды, на тягачах вместе с молодыми замечательными советскими пар¬нями я прошел по ее снегам тысячи километров. Нам довелось первыми проникнуть к Южному геомагнитному полюсу и создать там научную обсерваторию Восток.
Антарктида — континент, закованный в лед. Континент бе¬лых, бесконечных дорог, по которым полярные исследователи шли для того, чтобы неизвестное стало известным. Континент, где проявляются лучшие качества и способности человека.
Памяти замечательных полярных исследователей прошлого, моим современникам-полярникам, моим спутникам в путешестви¬ях по полярным странам и будущим полярным исследователям посвящаю эту книгу.